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ピッコロはフルートの派生楽器であり、フルートと同じ指使いでちょうど1オクターブ高い音が出る移高楽器である。

独奏および室内楽ではあまり用いられず、オーケストラや吹奏楽で用いられることが多い。元来のオーケストラの編成には含まれない楽器であるが、フルート奏者が持ち替えで演奏することが可能であり、オーケストラとしては最小の編成であってもフルート奏者のひとりが持ち替えで演奏する曲がある。

オーケストラの楽器では音域が最も高く、また鋭い音色を持つため、フォルテッシモで演奏される金管楽器群の中にあってもはっきりと聞き取ることができる。そのため、楽曲のフィナーレなどの盛り上がりを際立たせるために用いられる(たとえば、ベートーベン:交響曲第9番第4楽章)。また、装飾的なフレーズを単独で受け持つことも多い(たとえば、スーザ:星条旗よ永遠なれ)。

ただし、音域が高いためピッチを揃えることが困難なこともあり、通常の管弦楽曲や吹奏楽曲では、特に意図がある場合を除き、複数本用いられることは少ない。

オーケストラのスコアでは、最高音を出す楽器ということから木管楽器グループの一番上(フルートのさらに上)に記譜される場合と、フルートの派生楽器という見地からフルートの下、オーボエの上に記譜される場合とがある。